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克鲁格曼:投机比特币是历史倒退

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保罗·克鲁格曼 2013年12月25日

这是三个钱坑的故事,也是货币退化的故事——很多人都有这种奇怪的决心,想把时钟往回拨几个世纪,回到很多进步发生之前。

第一个钱坑是真正的矿坑——巴布亚新几内亚的波尔盖拉(Porgera)露天金矿,世界最大的黄金出产地之一。这座金矿在侵犯人权和环境损害方面臭名昭彰——保安人员犯下强奸、殴打和杀人罪行,大量可能有毒的尾矿被倾入附近的河流。但是,黄金价格虽然近期已经从高位回落,却仍然是10年前的三倍,所以他们还是得继续开采。

第二个钱坑要古怪得多:冰岛雷恰内斯拜尔的比特币矿。比特币是一种数字货币,它之所以有价值是因为……哎呀,确切的原因其实很难说,但是目前有人愿意买,因为这些人相信别人会愿意买。从设计上说,它是一种虚拟黄金。所以和黄金一样,比特币可以开采:你可以挖掘出新的比特币,不过只有通过解决非常复杂的数学运算才能做到,这就需要耗费大量的计算能力,也需要大量的电力为电脑供电。

在冰岛的雷恰内斯拜尔,有水力发电提供的廉价电力,也有充足的冷空气来冷却飞快运转的电脑。即便如此,仍然有很多真实的资源,被用来创造这种没有明确用处的虚拟物品。

第三个钱坑是假设的。1936年,经济学家约翰·梅纳德·凯恩斯(John Maynard Keynes)提出,实现充分就业需要增加政府开支。但是和现在一样,此类建议在当时也遭遇了强烈的政治阻力。所以,凯恩斯就异想天开地提出了一个替代方案:政府把装满现金的瓶子埋在废弃的矿洞里,让私营部门自己花钱去把那些现金挖出来。他表示,更好的办法是让政府修建道路、港口和其他有用的东西——但即便是毫无用途的开支,也会带来经济亟需的提振作用。

真是聪明——但凯恩斯还没说完。他接着又指出,现实中的黄金开采活动很像是他的思想实验。毕竟,黄金矿工们做的事情就是不遗余力地把钱从土里挖出来,虽然用印刷机印钞票可以制造无限量的现金,而且基本上也没有什么成本。然后,挖出来的金子被迅速埋藏,地点包括纽约联邦储备银行(Federal Reserve Bank of New York,简称FRBNY)的金库。在那些地方,成千上万根金条在闲置着,没有什么特别的用处。

我想,如果凯恩斯知道过去六、七十年里的变化如此之少,可能会觉得既嘲讽又有趣。用公共支出对抗失业的理念仍然遭到敌视;矿工们仍然在破坏地理景观,以便增加闲置黄金的囤积量(凯恩斯把金本位制度称作“野蛮的遗物”)。比特币更加突显了这件事的玩笑性质。毕竟黄金还有一些真正的用途,比如说填补蛀牙,而现在,我们却在耗费大量资源去创建“虚拟黄金”,它只不过是一些数字串。

我觉得,亚当·斯密(Adam Smith)会感到沮丧。

斯密常常被视为保守派的守护神,确实也是他最早论断了自由市场的必要性。但现在较少被提及的是:斯密也极力主张对银行进行监管,而且他还为纸币的优点谱写了一曲经典赞歌。他明白,钱是促进贸易的一种方式,而不是国家繁荣的源泉。有了纸币,一个国家无需把很多财富变成白银和黄金这样的“死库存”,就可以开展商业贸易。

那么,我们为什么要为了增加黄金的死库存而开采巴布亚新几内亚高地,甚至更古怪地,无时无刻不运行着强大的计算机,只是为了增加一个数字的死库存?

如果你跟那些看涨黄金的人聊一聊,他们会告诉你,纸币是政府发行的,不能指望政府不会令货币贬值。但奇怪的是,尽管如此,货币贬值的情况却越来越少见。在对通胀失控的警告持续了多年之后,发达国家的通胀水平如今明显不是太高,而是太低。即使从全球来看,真正 高通 [微博] 胀的情形也非常罕见。尽管如此,有关极度通货膨胀的骇人言论仍然不绝于耳。

比特币的吸引力似乎或多或少也来源于此,再加上它的高科技和算法属性,所以人们认为,比特币必定是未来的趋势所在。

但是不要被华丽的表象所愚弄:事实是,我们正在毅然决然地走向这样一个时代:钱意味着可以在钱包里叮当作响的东西。无论是热带还是苔原地带,在挖矿的同时,我们也在挖着一条回到17世纪的路。

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