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验证码发明人再创业:欲用Duolingo取代托福

戴维 发布在 快讯 0 4365
验证码发明人再创业:欲用Duolingo取代托福路易斯・冯・安

  新浪科技 潘飞虎

  12年前,路易斯•冯•安(Luis von Ahn)用验证码(CAPTHCA)改变了整个互联网;12年后,他打算利用语言学习平台Duolingo改变更多人的生活。

  路易斯今年34岁,毕业于美国卡内基梅隆大学。早在2002年,他和导师一起发明了验证码,极大打击了垃圾邮件和恶意注册行为;随后,他又启动了reCAPTHCA项目,希望通过验证码推动古籍、过刊的电子化;如今,他把所有精力投入到了Duolingo中。

  Duolingo(中文译名为“多邻国”)是一个“寓教于乐”的免费语言学习平台。用户可以根据自身水平,选择不同层次的外语学习课程。完成每一阶段的学习,用户都可以获得虚拟奖励,还能与好友在线PK。

  作为Duolingo的创始人、CEO,路易斯将其理念称为“游戏化(gamification)”。“自学任何东西都是很困难的。我们花费了很多时间让Duolingo充满乐趣,以增加人们使用的几率。”他说。

  5月中旬,路易斯来到中国,为中文版Duolingo做宣传。在这一版本中,中文用户将可以利用Duolingo学习英语。未来,Duolingo还将为中文用户添加更多语种课程。

  虽然成立已有2年,但Duolingo的团队规模并不大,仅有35人,全都在美国办公。其中有3名华人员工,他们与全球各地的大量志愿者一起,为中文用户开发课程。

  “中国有很多人在学习英语,这是我们的机会。”路易斯说。他之前主要在美国工作,此次特意赶到中国,并马不停蹄地接受各路媒体采访,以表达对这一市场的看重。

  为了推进本地化运营,路易斯计划在中国首先招聘一位“全国经理”,掌控Duolingo在中国的运营,协调与各家应用商店的合作,听取用户的意见,并与媒体沟通。

  在此之前,Duolingo主要面向西方用户,学习者至少要掌握一门主流西方语言,如英语、法语等,才能以此为基础,学习荷兰语、西班牙语等语种。在4月底发布的新版本中,Duolingo首次加入了对中文的支持,本周还将支持另外两周亚洲语言日语和韩语。

  Duolingo并不会仅仅充当一个语言学习平台。路易斯的愿景是,通过免费课程吸引用户,并以此为基础,一方面向商业网站提供众包翻译服务,一方面探索“Duolingo测试中心“,最终取代托福(TOEFL)等传统考试。

  入华之路

  不过,路易斯的公司刚刚迈开入华脚步,就遭遇了一个意想不到的尴尬。

  4月底,Duolingo正式发布中文版,并在一周内吸引了150万用户。但很快有大量用户反馈称,Duolingo的手机应用常常打不开,或是无法连接网络。

  路易斯的团队经过调查发现,软件本身并没有问题,而是由于用户的DNS失效,导致无法连接服务器。受到影响的用户约有三分之一,大多数使用中国联通的网络。

  对此,路易斯十分无奈。在接受新浪科技采访时,他反复强调“这不是我们能够控制的”。但他也在考虑将部分服务器迁移至中国,从根本上解决问题。

  在他看来,Duolingo在中国面临两大挑战:一是网络访问容易出现故障,其他国家的用户访问Duolingo的美国服务器即可,而中国用户可能需要自己的服务器;二是Android应用市场的碎片化非常严重,沟通成本很高。

  “在其他国家,我们先做好苹果App Store和谷歌Google Play就可以了。但在中国,你需要应付更多的Android应用商店。”路易斯说。

  这或许是Android版Duolingo尚未支持中文的原因。路易斯承诺,将在未来三周内解决这一问题。

  他透露,Duolingo正在与国内主要应用商店展开谈判,包括360、百度、小米、豌豆荚等,希望能够尽快入驻。“这些商店都非常感兴趣,也不会向我们收取任何费用。”他说。

  另一方面,Duolingo正在国内寻找合作伙伴,负责内容托管和市场营销等工作。但他们暂时还未考虑与学校和教育机构合作,因为后者常常会按照自己的想法提出特别要求,而Duolingo更希望向学生直接提供统一课程。

  取代托福

  目前,用户通过Duolingo学习外语完全免费。而在学习的过程中,大量用户的翻译文本将被汇总为完整的译文,提供给Duolingo的合作网站,如CNN等。这也是该网站目前主要的赚钱方式,即众包翻译服务。

  但在路易斯看来,只提供翻译服务是远远不够的。在2年前刚刚启动Duolingo时,他在一场TED演讲中把翻译作为重点;但时至今日,他更加看重的是语言学习功能。

  他计划推出一款新的应用,名为“Duolingo测试中心”,提供英语等语言的标准化能力测试,最终目的是取代托福等传统考试。用户参加测试需要支付20美元,这比托福的250美元要优惠得多。

  路易斯认为,托福不仅报考价格高昂,考生还需要从全国各地赶赴少数几个城市参加考试,交通、食宿成本都很高。“在发展中国家,穷人考一次托福,常常需要耗费一个月的薪水。”他说。

  相比之下,“Duolingo测试中心”不仅考试费仅为托福的8%,报考也十分方便。用户只需要一部智能手机,就能随时随地参与考试。此外,它的题库十分完备,难度与托福相当。路易斯宣称,两种考试的含金量十分接近。

  但是,要想取代已有二十多年历史的托福,Duolingo首先要获得欧美大学和教育机构的认可。路易斯称,他们已经与许多大学联络,反馈非常积极。“未来几周或几个月内,我们将公布一系列接受Duolingo测试的学校。“他说。

  不过,路易斯也承认,完全取代托福并不现实。“两者都会被大学接受,我们是有机会的。”他说。

  截至目前,Duolingo在全球拥有3000万注册用户,每周的活跃用户达1200万。路易斯的目标是把用户量提升到1.5亿。而在今年2月的C轮融资中,Duolingo募集了2000万美元,估值尚未披露。

  路易斯希望通过Duolingo为更多的人提供语言教育。他说:“全世界目前有20亿人无法获得很好的教育,通常是在贫困国家。但在10年内,其中很多人将拥有手机,通过手机施教将占据重要地位,而这是Duolingo应该做的。”

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